“Baco Borghese”, presunto autoretrato de juventud, 1591, Roma Galería Borghese.

Michelangelo Merisi, conocido con el nombre de Caravaggio, nace probablemente en 1571 <<de muy considerados ciudadanos, puesto que su padre era maestro de casa y arquitecto del marqués de Caravaggio>>.

Huérfano a temprana edad, fue enviado en 1584 por su hermano Battista a Milán como aprendiz en el taller de Simón Peterzano, un pintor mediocre que se consideraba discípulo de Tiziano, calificación desmentida por su obra de manierista tardío.

Muy poco, o casi nada, se sabe de la primera juventud de Caravaggio: un cronista antiguo afirma que <<estudió con aplicación en Milán durante cuatro o cinco años, aunque de cuando en cuando hiciera alguna extravagancia>>.

Las noticias de cierto homicidio, son probablemente fruto de la invención, de la msima manera que no hay pruebas de su supuesta estancia en Roma en el séquito de Peterzano. Después de un posible viaje a Venecia, << a la edad de veinte años aproximadamente>> y hacia finales de 1591, deja Milán y marcha a la Roma de Clemente VIII en busca de fortuna.

En Roma, Caravaggio se vio obligado a llevar en sus comienzos una vida llena de fatigas y penuria. Según Baglione es <<pobre e inexperto, mordaz y altivo>>, principiante sin crédito, trabaja junto a un pintor siciliano <<que tenía un taller de obras bastante burdas, haciendo cabezas por un “ochavo” cada una y hacía tres al día>>. Se hospeda en casa de Pandolfo Pucci, donde pasa la noche con una ensalada que le sirve de entremeses, comida y postre, por lo que llama a su benefactor” Monseñor Ensalada”. Trabaja después junto al pintor Antidevuto della Grammatica, y más tarde cae enfermo y debe permanecer una temporada en el hospicio de los pobres de la Consolación. Finalizada su convalecencia, trabaja junto al Caballero de Arpino, quien le enseña a pìntar flores y frutas tan bien imitadas <<que por él adquirieron ese mayor encanto que hoy tanto deleita y se valora>>. Se tienen noticias de su posterior asociación con Próspero Orsi, pintor de grutescos. A este periodo pertenecen sus primeras obras, entre las que destacan el Baco y el Joven con cesto de frutas. A pesar de las penurias, materiales y artísticas, se va formando el talante de un importante pintor.

Bacco adolescente

Giovanni Baglione, narrando la vida de Caravaggio continúa diciendo: <<después intenta vivir por sí mismo y hace algunos cuadritos, retratándose en el espejo. Pero no tiene éxito al tratar de darles salida, con lo que se reduce a mal término y sin dinero, de manera que algunos caballeros le ayudan por caridad; en tal situación le conoce el cardenal Del Monte, quien, por deleitarse mucho con la pintura, le acoge en su casa, y Caravaggio, teniendo empleo y provisión, adquiere ánimo y crédito>>.

Joven con cesto de frutas. 1594. Roma, Galería Borghese.

Gracias a la amistad del cardenal, convertido en protector suyo, el pintor se pone en contacto con otras muchas familias patricias, como los Giuliani, los Mattei y los Crescenza.

Cesta de frutas, 1595.

Caravaggio pinta para Del Monte Los músicos, El éxtasis de San Francisco y La buenaventura. Gracias a sus buenos oficios también se confía a Caravaggio su primer gran encargo público: los retablos de la Capilla Contarelli.

La Buenaventura, 1594. Roma, Museo Capitolino.

Este es uno de los pocos momentos relativamente prósperos y pacíficos en la vida del artista.

Los músicos

Si hasta este momento Caravaggio había pintado sólo para un público restringido, con el ciclo de la Capilla Contarelli afronta lo que la crítica llama <<pintura histórica>>, es decir, pintura de carácter religioso. Tras numerosas tentativas y arrepentimientos, Caravaggio encuentra una solución a su problema: no renuncia del realismo de sus primeros cuadros pero, dado que éste no puede coexistir con la <<pintura histórica>>, tal y como la entienden en la época, reduce la historia a puros sucesos, haciendo algo que el propio Velázquez haría más tarde con sus personajes, trasladalarlos a su presente, a su actualidad.

Al trabajo de la capilla Contarelli le siguen otros encargos públicos y numerosas peticiones privadas. Hacia 1600 pinta para la Capilla Cesari, La Conversión de San Pablo y La Crucxifixión de San Pedro, mientras que se confía a Anibal Carraci la bóveda del altar de la misma capilla.

La conversión en el camino a Damasco
Crucifixión de San Pedro

Durante ese tiempo lleva Caravaggio una vida peculiar. Van Mander le describe así: <<acogiendo y aceptando todo con prudencia y riesgo, no considera las obras de maestro alguno… no se dedica continuamente al estudio sino que, cuando ha trabajado un par de semanas se va a pasear durante un mes o dos, con el espadón al flanco y un criado detrás, o va de un juego de pelota a otro, muy proclive a peleas y albrorotos>>. En una de esas riñas hiere a Flavio Canonico sargento del Castel dell’Angelo, y es encarcelado. Sale de prisión el 25 de Septiembre de 1603, parece ser que por intercesión del embajador de Francia. A su salida le es asignada otra obra pública: La Virgen de Loreto. El 29 de de Julio de 1605 hiere al amanuense Mariano Pascualone, notario de profesión. Por este motivo huye a Roma. En el mes de Octubre entrega a la confraternidad de los palafreneros el retablo que representa a la Virgen de los Palafreneros de Santa Ana. En el mismo año, en una riña resulta herido y mata a Ranuccio Tomassoni, y se ve obligado a huir de Roma, esta vez para siempre.

Virgen de Loreto 1605.

Tras su huída de Roma inicia un largo peregrinaje por toda Italia que no terminará hasta su muerte. La primera y breve etapa de este exilio es la campiña romana: como señala Mancini, <<el primer lugar al que se dirige es Zagarolo, donde hace una Magdalena y un Cristo camino de Emaus… y con estos dineros marcha a Nápoles>>. Llegado allí, pinta hacia finales de 1606 Las Siete Obras de Misericordia, La Virgen del Rosario y el David y Goliat. Mientras tanto en Roma se produce un hecho que atestigua la fama alcanzada por Caravaggio: La dormición de la Virgen, rechazada por falta de decoro  (tomó modelo a una mujer aho­gada en el río Tiber) hinchada y con las piernas descubiertas, es adquirida por Rubens por cuenta del Duque de Mantua.

Cena de Emaus 1601.

Hacia finales de 1607 Caravaggio se traslada a Malta sus primeros trabajos son dos retratos oficiales del gran maestre reinante. Recibido por los Caballeros de Malta, cae después en desgracia, probablemente porque llega a saberse el verdadero motivo de su huída de Roma. Arrestado y encarcelado en los calabozos de Forte Sant’Angelo consigue huir en octubre de 1608 y llega a Siracusa. Allí pinta por encargo de del Senado siracusano la Sepultura de Santa Lucía. Terminado el trabajo, quizá pòrque todavía no se siente libre de las posibles represalias  de los Caballeros de Malta, huye a Mesina y de allí (después de pintar la Resurrección de Lázaro) pasa a Palermo, donde pinta otra Natividad.

Sepultura de Santa Lucía

Caravaggio, en espera de poder regresar a Roma, se traslada a Nápoles. Allí, no se sabe con exactitud por qué motivo, fue tan malherido en el rostro que quedó casi irreconocible. No le faltan los encargos ya que, en pocos meses y aun convaleciente pinta cuatro cuadros entre los que se encuentran La Flagelación de Cristo, y otro David y Goliat (Galería Borguese).

Descanso en la huida a Egipto.

En julio de 1610 Caravaggio emprende el regreso a Roma, pero en Porto Ecole, guarnición española en los confines de los estados pontificios, es arrestado por un desgraciado error. Liberado al cabo de dos días, ya no encuentra la nave que debía conducirle a Roma. <<Llegado a un lugar de la playa se acostó, enfermo de fiebre maligna y, sin ayuda humana, murió a los pocos días malamente, se creó el mito>>.

David vencedor de Goliat, 1600. Museo del Prado

Desde el punto de vista artístico, tomo literal este apunte del profesor D. José luque Baena:

<<Durante el s.  XVII todavía Italia ejerce en el campo de la pintura, como en otras artes, una gran influencia sobre otros países europeos. En efecto, las dos direcciones fundamentales de la pintura barroca italiana – naturalismo y clasicismo- se dan también en otros países de Europa aunque interpretados de modo diferente.

La tendencia naturalista está representada por CARAVAGGIO, artista independien­te, de espíritu rebelde, cuya obra supuso una auténtica revolución en la pintura por lo que fue atacada por sus contemporáneos. Su naturalismo le lleva a humanizar a los personajes divinos, ya que bajo los vestidos de santos y apóstoles se encuentran personajes tomados de la calle (campesinos, taberneros,  jugadores, etc.), lo que supone ya un cambio considerable con respecto al Renacimiento, con sus aristocráticas figuras y sus ambientes idealizados.

Fue el introductor de una tendencia pictórica denominada tenebrismo que se caracteriza por los fuertes contrastes lumínicos: la luz penetra con fuerza en el cuadro iluminando a los personajes principales, quedando el resto en penumbra.

La conversión de San Pablo. 1600.

Suele usar violentos escorzos que dan un aire tenso a sus composiciones y con frecuencia recurre a la perspectiva “sotto in su” adoptando un punto de vista bajo, como si la escena fuera contemplada por una persona tumbada en el suelo. Así lo vemos en cuadros como La crucifixión de San Pedro, La Conversión de San Pablo, El entierro de Cristo y en La muerte de la Virgen, de gran realismo,  ya que tomó modelo a una mujer aho­gada en el río Tiber.

Apolo, detalle.

En su obra La vocación de San Mateo es donde, de forma más clara, se percibe la nueva manera de tratar la luz, al colocar las figuras en una habita­ción oscura que recibe iluminación únicamente de una ventana que no se ve, en un ángulo superior del cuadro. No faltan en su obra temas mitológicos – como Baco – y bodegones>>.

En este clip, presento una semblanza de la obra más característica de Caravaggio. Espero sea de su agrado.

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